Wolfsburg, wir haben ein Problem: Wie Volkswagen in China ins Stocken geriet

BEIJING – Ende Dezember 2019 wurde den Managern in der Wolfsburger Volkswagen-Zentrale klar, dass sie in China, dem größten Markt des Unternehmens und Eintrittskarte in seine elektrische Zukunft, ein ernsthaftes Problem haben könnten.

Das Flaggschiff, die Passat-Limousine, hatte bei einem inoffiziellen Sicherheitstest eines Versicherungsunternehmens, bei dem ein Frontalaufprall auf der Fahrerseite simuliert wurde, schlecht abgeschnitten – ein Test, der in den Vereinigten Staaten seit etwa zehn Jahren weit verbreitet ist.

Das Auto war völlig demoliert. Das Video von dem Crashtest ging viral, wurde millionenfach angesehen und löste in den sozialen Medien in ganz China einen Aufruhr aus, wo der Erfolg des deutschen Autokonzerns auf seinem Ruf für hervorragende Qualität und Technik beruht.

Volkswagen war nicht verpflichtet, irgendetwas zu tun – der Passat hatte den Frontalaufpralltest der chinesischen Aufsichtsbehörde bestanden, den gleichen Test, der in weiten Teilen Europas angewandt wird und der nach Ansicht des Automobilherstellers und vieler Branchenexperten die Fahrbedingungen in China besser widerspiegelt.

Nichtsdestotrotz hat Wolfsburg schnell gehandelt, so zwei Personen, die mit der Angelegenheit vertraut sind. Schon wenige Tage nach Bekanntgabe der Testergebnisse wurde ein Team aus Dutzenden von Ingenieuren und Managern zusammengestellt, das mit SAIC-Volkswagen, dem 50/50-Joint-Venture, das den Passat in China herstellt, zusammenarbeiten sollte, so die beiden.

Anfang 2020 entschied dieses Team, dass die Front aller neuen Passats und einer Reihe anderer Modelle des in Shanghai ansässigen Unternehmens mit verstärkenden Metallteilen versehen werden sollte, was etwa 400 Yuan (62 Dollar) pro Fahrzeug kosten würde, so die Quellen.

Diese strukturelle Änderung, über die bisher noch keine Einzelheiten bekannt gegeben wurden, würde sich auf mehrere zehn Millionen Dollar für die Hunderttausende von Fahrzeugen belaufen, die pro Jahr in dem Unternehmen hergestellt werden, so die Quellen. Für ein Unternehmen, das nach eigenen Angaben versucht, die Produktionskosten in China und weltweit zu senken, ist dies ein erheblicher Kostenfaktor.

Die Intervention angesichts des Online-Aktivismus der Verbraucher unterstreicht die Bedeutung Chinas, des größten Automarktes der Welt, auf den sich Volkswagen verlässt, um seinen 35 Milliarden Euro (42 Milliarden Dollar) teuren Umstieg auf Elektrofahrzeuge zu finanzieren und sein Versprechen einzulösen, Tesla Inc. zu überholen und bis 2025 Weltmarktführer für Elektrofahrzeuge zu werden.

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Der teure Verzicht der globalen Autohersteller auf Öl kommt zu einer Zeit, in der sie sich nicht mehr auf die Dominanz verlassen können, die sie in den vergangenen Jahrzehnten in China genossen haben, wo sie den Druck von lokalen Benzin- und Elektroautoherstellern spüren, die sie bei Technologie und Design herausfordern.

Ein Sprecher von Volkswagen sagte, dass das Unternehmen Produkte speziell für den chinesischen Markt entwickelt habe und dass der Test fehlgeschlagen sei. Der Passat hatte einen Frontalzusammenstoß zwischen zwei Autos simuliert, ein Szenario, das in China weniger wahrscheinlich ist als in den Vereinigten Staaten.

“In China gibt es zentrale Barrieren auf den Autobahnen”, fügte Volkswagen hinzu. “In China gibt es normalerweise nicht so viele Lastwagen oder Pickups wie in den USA.”

Auf die Frage nach der 400-Yuan-Änderung sagte der Sprecher, Volkswagen verbessere seine Produkte ständig entsprechend dem Feedback der Kunden und um sie sicherer zu machen.

VW IST VON HÖCHSTER BEDEUTUNG FÜR DIE GESUNDHEIT

Es ist schwierig, das Design von Passats auf den verschiedenen Märkten von Volkswagen zu vergleichen, da es sich oft um grundlegend unterschiedliche Fahrzeuge handelt, die auf verschiedenen Produktionsplattformen gebaut werden.

Der neue Passat in China war das erste Modell mit einer solchen strukturellen Änderung, als er Mitte 2020 auf den Markt kam, so die Quellen. Er bestand den Test der Versicherungsbranche, den sein Vorgänger nicht bestanden hatte.

Der Reputations- und Finanzschaden hat sich für Volkswagen jedoch als hartnäckiger erwiesen. Das Unternehmen ist der meistverkaufte ausländische Autohersteller in China und hat in den mehr als drei Jahrzehnten, in denen es in China tätig ist – die längste Zeit aller ausländischen Unternehmen – weitgehend gesunde Gewinne erzielt.

Der Gewinn von Volkswagen pro Fahrzeug in China ist von 1.400 bis 1.500 Euro im Jahr 2015 auf etwa 1.000 Euro und in den letzten Quartalen sogar auf 800 Euro gesunken, so die Analysten von Bernstein, die China als “von größter Bedeutung für die finanzielle Gesundheit von VW ” bezeichneten.

Die Verkäufe des Passat und des Joint Ventures mit SAIC Motor sind eingebrochen, was Volkswagen vor allem auf die Reaktionen auf den fehlgeschlagenen Crashtest sowie auf Probleme mit der Produktpalette und einen weltweiten Mangel an Chips zurückführt.

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Ein internes Memo, das Reuters vorliegt, zeigt, dass das Finanzteam von SAIC-Volkswagen den Managern befohlen hat, die Kosten in den Werkstätten 2019 um 30 % zu senken – im Vergleich zum Vorjahr, als Chinas Autoverkäufe zum ersten Mal seit den 1990er Jahren zurückgingen – ein Zeichen für den finanziellen Druck, dem die Branche ausgesetzt ist.

Volkswagen lehnte es ab, die Rentabilitätszahlen von Bernstein oder das interne Memo zu kommentieren.

Der Umsatz von SAIC-Volkswagen fiel im vergangenen Jahr gegenüber 2019 um 26 % auf 174,5 Milliarden Yuan, während der Gewinn um 23 % auf 31 Milliarden Yuan sank. Die Verkäufe des Passat, der vor dem Test der Versicherungsbehörde zu den Bestsellern in seiner Limousinenklasse gehörte, fielen laut dem Beratungsunternehmen LMC Automotive um 32 % auf 145.805 Fahrzeuge.

Während die COVID-19-Pandemie eindeutig eine große Rolle spielte, war der Rückgang bei dem Unternehmen weitaus stärker als der Gesamtrückgang der chinesischen Pkw-Verkäufe um 6,8 % im selben Zeitraum, wie aus Daten des chinesischen Pkw-Verbands hervorgeht.

Darüber hinaus verzeichnete das andere Hauptunternehmen von Volkswagen in dem Land, das mit dem lokalen Automobilhersteller FAW zusammenarbeitet – dessen Produkte nicht in die Kontroverse um die Crashtests verwickelt waren – einen Verkaufsanstieg von 1,5 %, obwohl VW-Vertreter sagen, dass das Unternehmen durch die Einführung von SUVs und Audi-Premiummodellen auf dem Markt an Dynamik gewann.

Die Website Die beiden Joint Ventures machen den Großteil des chinesischen Geschäfts von Volkswagen aus und sind für die gesamte lokale Produktion verantwortlich. In der Vergangenheit lagen sie bei der Zahl der verkauften Fahrzeuge dicht beieinander, obwohl FAW in den letzten Jahren die Führung übernommen hat.

Im Jahr 2021 gab es für SAIC-Volkswagen keine Atempause: Die Verkäufe fielen in den ersten sechs Monaten um 7,8 % im Vergleich zum Vorjahr, als die Pandemie wütete. FAW-Volkswagen verzeichnete einen Absatzzuwachs von 23 %, während der chinesische Pkw-Absatz insgesamt um rund 29 % stieg.

CRASHTEST MIT GEBROCHENER A-SÄULE

Der C-IASI-Test, den der Passat 2019 zunächst nicht bestanden hat, wurde von einem chinesischen Versicherungsverband, dem CIRI Auto Technology Institute, entwickelt, der mit dem Standard-C-NCAP-Test von CATARC, einer von der Regierung unterstützten Fahrzeugprüfstelle, unzufrieden war.

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Viele Versicherer seien der Meinung, dass C-NCAP nicht detailliert genug zwischen den Fahrzeugen in Bezug auf die Aufprallsicherheit unterscheide, und begannen 2018 mit der Veröffentlichung der Testergebnisse.

Die meisten ausländischen Automarken schnitten beim C-IASI-Test positiv ab, aber selbst diejenigen, die schlecht abschnitten, erhielten nicht den Online-Rückschlag, der sich gegen den Passat richtete.

Beim C-IASI-Test werden 25 % der Fahrzeugfront einem Frontalaufprall ausgesetzt. Dabei wurde der vordere Dachträger auf der Fahrerseite des Passat, die so genannte A-Säule, gebrochen.

Beim C-NCAP-Standardtest werden 40 % der Fahrzeugfront getroffen, so dass der Aufprall besser abgefedert werden kann.

CIRI und CATARC reagierten nicht auf Bitten um Stellungnahme.

In den Vereinigten Staaten wird der Frontalaufpralltest zu 25 % vom Insurance Institute for Highway Safety(IIHS) durchgeführt, einer gemeinnützigen Organisation, die von den Autoversicherern finanziert wird. Die IIHS-Tests sind weithin bekannt, und die Autohersteller konstruieren ihre Fahrzeuge so, dass sie sie ebenso wie die staatlichen Crashtests bestehen.

Der China-Chef von Volkswagen, Stephan Wöllenstein, räumte im Januar ein, dass der fehlgeschlagene Crashtest und die anschließende Online-Reaktion den Rückgang der Verkäufe von Passat und SAIC Venture ausgelöst hatten.

Letzten Monat sagte er jedoch, dass Volkswagen die durch den Test aufgedeckten Probleme behoben habe, dass der Ärger über den Vorfall abgeklungen sei und dass sich das China-Geschäft des Autobauers erhole.

“Wir haben wieder eindeutig eines der sichersten Autos auf dem Markt in diesem Segment”, sagte Wöllenstein im Juli gegenüber Reportern. “Wir werden die alte Führungsposition des Passat wieder übernehmen.”

Doch im Segment der großen Familienautos gibt es einiges an Boden gutzumachen.

In den ersten sechs Monaten dieses Jahres wurden in China insgesamt 47.480 Passats verkauft, was laut LMC weit hinter den 91.110 Toyota Camrys und 89.157 Honda Accords liegt.

Die Zahlen aus dem gleichen Zeitraum des Jahres 2019, also vor der Pandemie, zeigen, wie stark das Volkswagen Modell in letzter Zeit zurückgefallen ist: 91.400 Passats wurden verkauft, gegenüber 111.968 Accords und 85.396 Camrys.

(Berichterstattung von Yilei Sun und Tony Munroe; zusätzliche Berichterstattung von Jan Schwartz und Christoph Steitz; Bearbeitung von Joe White und Pravin Char)

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