Lithium nährt die Hoffnung auf eine Wiederbelebung von Kaliforniens berüchtigtem Salton Sea€

CALIPATRIA, Kalifornien – In der Nähe des sterbenden Salton Sea in Südkalifornien bedeckt ein Vordach neben einem geothermischen Kraftwerk große Fässer mit salzigem Wasser, das zurückbleibt, nachdem eine superheiße Flüssigkeit aus der Tiefe gebohrt wurde, um Dampfturbinen zu betreiben. Die Fässer sind mit Röhren verbunden, die etwas ausspucken, das wie Spülwasser aussieht, aber Lithium ist, ein wichtiger Bestandteil von wiederaufladbaren Batterien und die neueste Hoffnung für eine wirtschaftliche Wiederbelebung in der deprimierten Region.

Die Nachfrage nach Elektrofahrzeugen hat die Investitionen in die Gewinnung von Lithium aus Sole, salzhaltigem Wasser, das seit der Eröffnung des ersten geothermischen Kraftwerks der Region im Jahr 1982 übersehen und in den Untergrund zurückgepumpt wurde, in die Höhe getrieben. Das mineralhaltige Nebenprodukt könnte jetzt wertvoller sein als der Dampf, der zur Stromerzeugung verwendet wird.

Der größte, aber schnell schrumpfende See Kaliforniens steht an der Spitze der Bemühungen, die USA zu einem wichtigen globalen Akteur bei der Produktion des ultraleichten Metalls zu machen. Trotz großer Vorkommen in den USA befindet sich die einzige Lithiumanlage des Landes in Nevada, und die amerikanische Produktion liegt weit hinter der von Australien, Chile, Argentinien und China zurück.

Jahrzehnte der Umweltzerstörung und gescheiterter wirtschaftlicher Versprechungen haben einige Anwohner des Salton Sea gleichgültig oder misstrauisch gemacht.

Der Salton Sea entstand 1905, nachdem der Colorado River einen Deich durchbrochen hatte und zwei Jahre lang Überschwemmungen ein brodelndes Becken füllten. In den 1950er Jahren florierte der See als Touristenziel und zog Angler, Bootsfahrer und prominente Besucher wie Frank Sinatra an.

Doch Stürme in den 1970er Jahren zerstörten Jachthäfen und Ferienanlagen. Die Überschwemmungen zerstörten viele Häuser in dem winzigen ehemaligen Ferienort Bombay Beach und hinterließen nach dem Austrocknen des Wassers eine fast apokalyptische Atmosphäre, die in jüngster Zeit Künstler angezogen hat.

Der Pegel des Sees erreichte 1995 seinen Höchststand, doch seitdem verdunstet er aufgrund der geringen Niederschläge schneller, als das Wasser des Colorado River, das durch die Farmen nach unten sickert, wieder aufgefüllt werden kann, da die Landwirte mehr Wasser gespart haben.

Seit 2003 ist der 324 Quadratmeilen (839 Quadratkilometer) große See um 40 Quadratmeilen (104 Quadratkilometer) geschrumpft und hat das riesige Seebett mit mikroskopisch kleinem, vom Wind verwehtem Staub freigelegt, der zu schlechter Luftqualität und Asthma beiträgt.

Der See ist ein wichtiger Zwischenstopp für Zugvögel, aber die Arten gehen zurück, da die Fische, die sie fressen, knapp werden. Die Kadaver der sauerstoffarmen Tilapia bedecken die Küsten nicht mehr regelmäßig mit einem Gestank, der bis nach Los Angeles dringen könnte, weil es nur noch so wenige gibt.

In Salton City, einer Stadt mit etwa 6.000 Einwohnern, schlängeln sich die Straßen entlang leerer Grundstücke, ein Erbe des ersten Bauunternehmers, der den Bau 1960 einstellte. Straßenschilder mit idyllischen Namen wie Harbor Drive und Sea Shore Avenue kennzeichnen eine karge Landschaft mit rissigem Pflaster.

Pat Milsop, ein 61-jähriger pensionierter Restaurantbesitzer, schlägt Golfbälle über einen trockenen Kanal. Sein Blick fällt auf verfallene Docks auf knochentrockenem Boden, die Boote beherbergten, als seine Schwiegermutter 2004 sein Haus kaufte. Er ist skeptisch, dass

bei Lithium wird dem See etwas von seiner Pracht zurückgeben.

“Werden sie etwas Gutes für die Gemeinde tun oder einfach das ganze Land aufkaufen und alle rausschmeißen”, fragt er. Aus Sehnsucht nach lebendigeren Tagen plant er, auf seine Farm in der Nähe von Lubbock, Texas, zu ziehen.

Warum Lithium, warum dort

Der See liegt an der Südspitze der San-Andreas-Verwerfung, an der sich tektonische Platten verschieben, die geschmolzenes Material näher an die Erdoberfläche bringen.

Controlled Thermal Resources Ltd. baut die erste neue geothermische Anlage in der Region seit mehr als einem Jahrzehnt und geht davon aus, dass die 520 Millionen Dollar teure Anlage 2024 mit der Lithiumproduktion beginnen wird. Im Juli teilte General Motors mit, dass es in das Projekt investiere, um die Auspuffemissionen

von Leichtfahrzeugen bis 2035 zu eliminieren.

Die Besitzer von 11 bestehenden geothermischen Anlagen an den südlichen Ufern des Sees rüsten auf Lithium und möglicherweise andere Solemineralien um, anstatt eine neue Anlage zu bauen. Warren Buffetts Berkshire Hathaway Energy Co. hat staatliche und bundesstaatliche Zuschüsse für Lithium-Demonstrationsprojekte erhalten und könnte nach eigenen Angaben 2024 mit dem Bau für den kommerziellen Betrieb beginnen.

EnergySource LLC eröffnete seine geothermische Anlage im Jahr 2012 und sein Schwesterunternehmen EnergySource Minerals hat dort seit 2016 in kleinem Maßstab Lithium gewonnen, so Derek Benson, Chief Operating Officer. Das Unternehmen plant, bis Ende März mit dem Bau eines 500 Millionen Dollar teuren Anbaus für die Mineralgewinnung zu beginnen.

Bevor die Sole zurück in den Untergrund gepumpt wird, wird sie für ein paar Stunden “ausgeliehen”, um unter einem nahe gelegenen Vordach Lithium zu gewinnen, so Benson.

Die Gewinnung von Lithium aus geothermischer Sole wurde bisher noch nie in kommerziellem Maßstab durchgeführt. Befürworter sagen, dass sie weniger Umweltschäden verursacht als die beiden vorherrschenden Produktionsmethoden: der Abbau von Gestein und die Verwendung von kühlerer Sole, die etwa zwei Jahre lang unter der Sonne in großen Teichen kocht, bis das Wasser verdunstet. Die Anlage in Nevada verwendet Verdunstungsteiche.

Hoffnungsschimmer

Der Salton Sea liegt im Bezirk Imperial County, der trotz seiner enorm produktiven Böden, die die US-Supermärkte mit Wintergemüse versorgen, eine Armutsquote von 22 % aufweist, die zu den höchsten in Kalifornien zählt. El Centro, die Kreisstadt, hat immer wieder eine der höchsten Arbeitslosenquoten unter den 389 Großstädten der USA.

Ruben Hernandez, 54, hat seit seinem 8. Lebensjahr für einen Landbesitzer im Imperial Valley gearbeitet. Er und seine Frau besitzen ein mexikanisches Restaurant in der weitgehend verlassenen Stadt Niland in der Nähe des Sees. Seine Frau möchte bleiben, aber “hier gibt es nichts, keine Stadt”, sagte er.

Befürworter des Lithiumprojekts, die zum Frühstück kommen, sagen ihm, dass er irgendwann 20 bis 30 Leute verköstigen und Mittagessen an ihr Werk liefern könnte.

“Wenn sie diese Stadt aufpäppeln, wäre das großartig”, sagte er.

Video zum Thema: