Eine kurze Geschichte des Benzins: Bessere Dinge für tödlichere Lebende ... durch Chemie

Wie wir im Laufe dieser Serie sehen werden, erfordert die Beimischung bekannter tödlicher Giftstoffe wie Blei zu einem ohnehin schon gefährlichen Produkt wie Benzin eine besondere Art von Amoralität und Missachtung des menschlichen Lebens und der Umwelt. Amerikas neue Unternehmensform erwies sich als einzigartig geeignet für solch rücksichtslose kommerzielle Unternehmungen. Wie Standard Oil mit seiner langjährigen rücksichtslosen Übernahme und groben Umweltverschmutzung bereitete auch DuPont, das später mehr als ein halbes Jahrhundert lang General Motors kontrollieren sollte, seinen nächsten Angriff auf die Lebewesen der Welt vor – die Herstellung und Vermarktung von verbleitem Benzin. Heute blicken wir auf die Vergangenheit des Chemiegiganten und den wesentlichen Prolog für große Untaten, den er lieferte.

Die Menschen hatten mehr als tausend Jahre lang fröhlich Dinge in die Luft gejagt, bevor die stark erweiterte Verwendung von Schießpulver im 18. und 19. Jahrhundert die Sprengstoffkunst auf dramatische Weise vorantrieb. Entscheidend für ihre Entwicklung und Verbreitung waren die Bemühungen von Eleuthére Irénée du Pont de Nemours, einem nach Amerika ausgewanderten Franzosen. Das von ihm gegründete Unternehmen war für den schwachen Sprengstoff, der als Schwarzpulver (eine Mischung aus Holzkohle, Schwefel und Nitrat oder Salpeter) bekannt wurde, und seine zahlreichen Nachfolger – bis hin zur Atombombe – das, was John D. Rockefellers Standard Oil für das Erdöl war.

Heute denken wir an das von Eleuthére gegründete Unternehmen als den Stammvater giftiger “ewiger” Chemikalien wie Per- und Polyfluoralkylsubstanzen (PFAS) und Perfluoroctansäure (PFOA, umgangssprachlich als C8 bekannt und nicht zu verwechseln mit der Corvette der achten Generation), krebserregende Stoffe, die in Teflon, wasserabweisender Kleidung und Feuerlöschschaum allgegenwärtig sind und in letzter Zeit Gegenstand zahlreicher Gerichtsverfahren waren. Doch Jahrhunderte vor dem langsamen, qualvollen Tod, den ihre Chemikalien für immer herbeiführten, war die Familie du Pont damit beschäftigt, Menschen dabei zu helfen, Menschen so schnell wie möglich zu töten.

Nach einem kurzen Gefängnisaufenthalt in Frankreich wegen seiner reaktionären Ansichten nach der Französischen Revolution ging du Pont 1799 mit seinem Vater, dem Politiker Pierre Samuel, und seiner Familie in die Vereinigten Staaten, wo sie unter anderem in Thomas Jefferson, Benjamin Franklin und Alexander Hamilton Freunde hatten, die sie bei Missionen in Frankreich kennengelernt hatten. Die du Ponts, die von Antoine Lavoisier – dem so genannten “Vater der Chemie” – gelernt hatten, wie man Schießpulver herstellt, bevor er während der Revolution geköpft wurde, stellten fest, dass die Sprengstoffindustrie der neuen unabhängigen Nation im Vergleich zu Europa rückständig war, und errichteten drei Jahre später die erste Schwarzpulvermühle Amerikas. Fünf Meilen nördlich von Wilmington, Delaware, an den Ufern des Brandywine River gelegen, war dies ein Gebiet (und ein Staat), das sie jahrhundertelang beherrschen würden.

Mit der aufblühenden amerikanischen Nachfrage nach Schießpulver, das für Gewehre, Kanonen, Straßen- und Feldrodung, Kanalbau und Bergbau unerlässlich war, konnten die du Ponts florieren.Sie lieferten ohne zu zögern Sprengstoff nicht nur an die Regierung ihres neuen Heimatlandes, sondern auch an jeden, der etwas kaufen wollte, einschließlich Amerikas Gegner, die Briten, im Krieg von 1812. Ihre Loyalität galt vor allem dem Profit um jeden Preis – ein bedauerlicher Charakterzug, der das Unternehmen, das in vielen Kriegen beide Seiten mit Sprengstoff belieferte, bis heute kennzeichnet.

Aufgrund des wachsenden Volumens kam es nicht nur auf den Schlachtfeldern und in den Minenschächten der Welt, sondern auch in der Fabrik von du Pont zu einem sprunghaften Anstieg der Zahl der Unfallexplosionen. Hier waren plötzliche Katastrophen so alltäglich geworden, dass die Hauptstruktur der Mühle umgestaltet wurde, um ihnen Rechnung zu tragen: Die neuen Pläne sahen drei robuste Steinmauern und eine einzige, relativ schwache Mauer aus Holz vor. Im Falle einer Explosion würde die hölzerne Wand sofort weggesprengt, so dass die drei Steinwände stehen bleiben könnten. Die vierte, die unweigerlich zersplittert, könnte leichter und billiger ersetzt werden. Dies und eine damit zusammenhängende, aber noch schrecklichere Gewissheit – ein ständiger Todesfall unter den Arbeitern der Firma du Pont (die später in DuPont umbenannt wurde), wenn die Mauer explodierte, sowie häufige Todesfälle unter den vielen unglücklichen (und oft unvorsichtigen) Anwendern ihrer Produkte – waren Preise, die die Familie bereitwillig zu zahlen bereit war.

Denn der du Pont-Clan war in dem unschönen Geschäft tätig, Dinge in die Luft zu jagen, und tödliche Zwischenfälle gehörten zwangsläufig zu ihrer Welt. Man ist versucht zu sagen, dass diese bereitwillige Akzeptanz von Tod und Sterben – nicht zu vergessen die staatliche und öffentliche Akzeptanz des allgemeinen Mangels an Reue des Unternehmens – für das Verständnis der Geschichte und des Charakters von DuPont von zentraler Bedeutung ist. Es hilft sicherlich bei der Beantwortung der quälenden Frage, was ihnen durch den Kopf ging, als sie von Pulver zu gefährlichen Chemikalien übergingen, oder zu der Verbindung Tetraethylblei, die sie in Benzin unterbringen halfen, oder später zu der Geißel der aus der Petrochemie stammenden Kunststoffe und PFOA und PFAS, deren Gesundheitsrisiken alle früh erkannt wurden und ihnen bekannt waren.

Erwähnenswert ist auch, dass es den du Ponts wiederholt gelungen ist, die Umwelt der Welt zu schädigen, und zwar nicht nur, weil sie gefühllose, egoistische Widerlinge mit einem dicken Fell waren, sondern auch, weil sie über Generationen und Hunderte von Jahren einen unheimlichen Vorsprung in Bezug auf Fantasie, Technik, finanzielle Ergebnisse und schiere Chuzpe hatten.

Der an der Universität ausgebildete Enkel Lammot von Eleuthére baute auf dem frühen amerikanischen Erfolg der Familie auf, indem er die Herstellung von Schwarzpulver revolutionierte, als er lernte, Natriumnitrat durch Kaliumnitrat zu ersetzen. DuPont lieferte später fast 40 Prozent des gesamten Pulvers, das die Union in dem mit Pulver angeheizten und legendär tödlichen Bürgerkrieg verwendete.

Später widersetzte sich Lammot dem Präsidenten des Unternehmens, General Henry duPont, indem er sich aufmachte, um (als Repauno Chemical Company) ein neues, noch leistungsfähigeres Explosivstoffpulver herzustellen.Das Dynamit wurde 1866 von dem schwedischen Industriellen Albert Nobel erfunden. Es wurde Dynamit genannt, und zu seiner Herstellung musste das äußerst flüchtige Nitroglycerin, das 1846 von dem italienischen Chemiker Ascanio Sobrero entdeckt worden war, mit Siliziumdioxid gemischt werden, um eine formbarere und leichter zu verarbeitende Paste zu erhalten. Der gesamte Prozess, vom Anfang bis zum Ende, war voller Gefahren, da das Nitroglycerin unter den Verunreinigungen litt, die bei seiner Herstellung häufig auftreten und es oft zur falschen Zeit explodieren ließen.

Während der ältere du Pont sich nicht für Dynamit interessierte, tat es der Markt. Paradoxerweise waren die verblüffende Kraft und die grausame Tödlichkeit seiner Explosionskraft ein Teil des Reizes. Eine Nitroglyzerinexplosion erreicht sofort eine Temperatur von 3.500 Grad Celsius und ist damit in der Lage, Diamanten zu schmelzen oder Menschen und andere, schwerere Gegenstände auf der Stelle verschwinden zu lassen. Diese enorme Kraft beflügelte die Fantasie einer Nation, die damit beschäftigt war, Berge zu versetzen, Eisenbahntunnel und Staudämme zu bauen und tief unter der riesigen und oft unnachgiebigen Erdoberfläche nach Öl und anderen Bodenschätzen zu bohren. Ganz zu schweigen von den Streitkräften der Welt, die sich beeilten, sich mit stärkeren Sprengstoffen auszustatten.

Zahlreiche Firmen entstanden, um die wachsende amerikanische Nachfrage zu befriedigen, jede mit einer patentgeschützten Formel und einem Namen wie Herkules, Ajax, Vulkan, Samson oder Neptun, um die Sprengkraft des Produkts einheitlich mit Bezug auf die Mythologie zu vermitteln. Im Laufe der Jahre wurde Dynamit zu einem Gattungsnamen, auch wenn Nobel die Stärke und Sicherheit seines ursprünglichen Produkts ständig verbesserte. Ein großer Durchbruch gelang ihm, als er entdeckte, dass Nitroglyzerin sicherer transportiert werden kann, wenn es gefroren ist.

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Die Verbesserung des Sprengstoffs und der verlockend große Markt dafür veranlassten Repauno (inzwischen in der Eastern Dynamite Co. aufgegangen) und Lammot dazu, mit Nitro in den Schoß von du Pont zurückzukehren. Der alte Meister des Schwarzpulvers hatte ein neues Produkt, und DuPont war wohlhabend und gut aufgestellt genug, um in der ersten Reihe in den Kampf um Hochexplosivstoffe einzusteigen. Ironischerweise war es eine Nitroexplosion, die Lammot du Pont und fünf weitere Personen das Leben kostete, als 1884 ein Experiment zur Beschleunigung der Produktion furchtbar schief ging.

Dass Nitroglycerin unweigerlich zu Tod und menschlichem Leid führen würde, war keinem der Beteiligten entgangen. Wie ein früher Robert Oppenheimer, der sich von der Atombombe lossagte, an deren Entwicklung er im Zweiten Weltkrieg beteiligt war, war Sobrero von seiner eigenen Erfindung entsetzt und von Nobels Weiterentwicklung abgestoßen, so dass er sich entschieden gegen Dynamit aussprach. DuPont hingegen war mit einem Dreivierteljahrhundert Erfahrung in der Pulverherstellung bestens auf die nächste Stufe der Sprengkraft vorbereitet.

Dynamit war in einer mechanisch gewordenen Welt, die auf immer größere Mengen an Rohstoffen und Energie angewiesen war, von großem Nutzen. Eisenbahnbauer liebten Dynamit, und einer der Gründe für seine wachsende Beliebtheit war die Tatsache, dass es sich leicht in zylindrische Formen bringen ließ, die sich ideal zum Stopfen von Bohrlöchern eigneten, wie sie im Bergbau und bei der Erdölförderung verwendet wurden. Die Nachfrage würde nie nachlassen. Die cür den Bau des Panamakanals (der erst 1914 eröffnet wurde), um nur ein Beispiel zu nennen, wurden allein über 61 Millionen Pfund Sprengstoff benötigt.

DuPont erkannte, dass ein gewisses Maß an Zusammenarbeit in der hart umkämpften internationalen Welt der Herstellung von Hochexplosivstoffen nützlich war, und verbündete sich 1897 vertraglich mit der mächtigen Nobel-Dynamite Trust Company, Limited, wie David A. Hounshell und John Kenly Smith in Wissenschaft und Unternehmensstrategie: DuPont F&E, 1902- 1980. Auf diese Weise verschaffte sich das Unternehmen nicht nur Zugang zu überlegenem Fachwissen, sondern etablierte auch ein Muster “aufgeklärter” Zusammenarbeit und geordneter Marktaufteilung, das sich auf den Rest des internationalen, größtenteils deutschen Chemiekartells ausdehnen sollte – eine freundschaftliche Verbindung, die auch durch die beiden darauf folgenden Weltkriege nicht ausgelöscht werden konnte.

Mit der Weiterentwicklung der Sprengstofftechnologie entwickelte sich DuPont immer mehr zu einem Chemieunternehmen und gründete 1902 die erste offizielle Forschungs- und Entwicklungseinrichtung des Unternehmens. Das Zeitalter der Unternehmensforschung war angebrochen, und in den kommenden Jahren sollte DuPont nicht nur Sprengstoffe herstellen, sondern auch Fachwissen in den Bereichen Farben, Lacke, Textilien und Industriechemikalien entwickeln. Um keine Zweifel aufkommen zu lassen, gab DuPont den Bereich Sprengstoffe kaum auf, sondern baute ihn bis in die 1990er Jahre hinein aktiv aus und hielt ihn aufrecht. Aber es ging weiter.

Ebenfalls 1902 ging die Kontrolle über das hundert Jahre alte Unternehmen an drei Cousins in den Dreißigern, T. Coleman, Alfred I. und Pierre S. du Pont, über. Sie hatten das Unternehmen von älteren Verwandten gekauft, die offenbar wenig Ahnung davon hatten, was das Unternehmen verdiente oder was es wert sein könnte, und eine neue Generation von duPonts war angetreten, um es wieder einmal in eine veränderte und wohl auch bösere Welt zu führen. Trotz mangelnder Managementerfahrung durchkreuzten sie den Plan der Älteren, das Unternehmen an einen führenden Pulverkonkurrenten zu verkaufen, wie Ernest Dale und Charles Meloy in ihrem Artikel von 1962 schreiben Hamilton MacFarland Barksdale und die Beiträge von DuPont zum systematischen ManagementSie zahlten nur 2.400 Dollar in bar oder 800 Dollar pro Stück für ihre Anteile, die durch 12 Millionen Dollar in Anleihen gesichert waren. Zusammen mit mehr als 4.000 Hektar erstklassiger Flussgrundstücke in Delaware, Pennsylvania und New Jersey war dies, wie die New York Times berichtete, ein ziemlich gutes Geschäft.

Ein neues Unternehmen wurde gegründet, und innerhalb von drei Jahren hatten die Cousins nach einer energischen Kampagne horizontaler und vertikaler Fusionen 75 Prozent des US-Sprengstoffmarktes erobert und das, was die Historiker Alfred D. Chandler, Jr. und Stephen Salsbury als “ein Kartell vieler Familienunternehmen” bezeichneten, in ein “modernes, zentral verwaltetes Unternehmen mit eigenen Betriebs-, Verkaufs- und Hilfsabteilungen” verwandelt.

Der Historiker Alfred Chandler schrieb: “Als Pierre 1890 in die Du Pont Company eintrat, war sie ein locker geführter Familienbetrieb für Schießpulver mit einem Vermögen von 13.276.213 Dollar und einem Jahresumsatz von 4 Prozent dieses Betrags. Dank seines Scharfsinns und seiner Initiative in den Bereichen Finanzen und Management wuchs Du Pont in den folgenden 29 Jahren zu einem riesigen, vertikal integrierten Unternehmen mit einerts von $308.846.397 und ein Jahresgeschäft von $329.121.607.”

Ebenfalls von zentraler Bedeutung für das Wachstum von DuPont waren T. Colemans akquisitorischer Charakter und Hamilton Barksdale, ein ehemaliger Repauno-Mitarbeiter und selbsternannter Managementexperte, der während seines Aufstiegs zum Präsidenten von DuPont die vielen erworbenen Unternehmen in einem Crash-Programm horizontaler und vertikaler Fusionen integrierte und die zentralen Kontrollmechanismen einführte, die DuPont auszeichneten und um die es von anderen Unternehmen beneidet wurde. Barksdale ist es unter anderem zu verdanken, dass erstmals der allgemeine Vorstand eines modernen Unternehmens eingesetzt wurde.

Als die Cousins zu DuPont kamen, gab es nur wenige Produktlinien: Schwarzpulver (ein aussterbendes Geschäft), Dynamit (ein wachsendes und recht profitables Geschäft) und rauchloses Pulver (gerade erst in Gang gekommen, aber bald sehr profitabel).

Aber das Unternehmen wurde schnell zum Archetyp des amerikanischen Unternehmens des 20. Jahrhunderts – nicht nur, weil es zentral verwaltet und von expansionistischen Eigentümern straff geführt wurde. Jahrhunderts – nicht nur, weil es zentral verwaltet und von expansionistischen Eigentümern straff geführt wurde, sondern auch, weil DuPont fast ausschließlich in schädlichen und tödlichen Geschäften tätig war. DuPont wurde in Delaware gegründet, dem Bundesstaat, der New Jersey ablöste und die Messlatte für seelenloses unternehmerisches Verhalten neu setzte. DuPont schrieb in großem Maße das Buch (sowie die Gesetze und Kodizes) über die Nutzung der neuen Unternehmensform, um die Umwelt zu verschmutzen, d. h. um die persönliche Verantwortung für Handlungen zu vermeiden, die andernfalls zu einer – manchmal strafrechtlichen – Haftung führen könnten. Das Unternehmen glänzt seit mehr als einem Jahrhundert als einer der bedeutendsten amerikanischen Umweltverschmutzer, was zu einem großen Teil der Arbeit dieser Generation von DuPonts und ihren Lakaien zu verdanken ist.

T. Coleman, der älteste Cousin, war der erste Präsident des neuen Unternehmens und überwachte die Übernahme von mehr als 100 Unternehmen, darunter mehrere Konkurrenten aus der Pulversparte.

Pierre, 1870 geboren, war der jüngste Cousin. Nach seinem Abschluss am MIT kehrte er zu Brandywine zurück, um das erweiterte Pulvergeschäft des Unternehmens zu leiten. Als starker Befürworter der Diversifizierung verbrachte er einen Großteil seiner frühen Karriere “angekettet an einen Schreibtisch”, übernahm aber 1908 die Verantwortung für die “Experimental Station” des neuen Unternehmens und wurde zu diesem Zeitpunkt auch Schatzmeister von DuPont, wie Hounshell und Smith in ihrer Geschichte von DuPonts Forschung und Entwicklung berichten.

Alfred, dem die Idee für den Kauf der Cousins zugeschrieben wird, begann als Vizepräsident, bis er sich mit seinen Verwandten überwarf, die sich seiner Meinung nach zu unvorsichtig in neue Geschäftsfelder wagten. Ironischerweise trug Alfreds eigene Maßlosigkeit – die sich in einer Ehe mit einer geschiedenen Cousine (einer von drei Reisen zum Altar) und seiner notorischen und lautstarken Anziehungskraft auf verrückte rechtsgerichtete politische Kampagnen äußerte – nicht dazu bei, die Beziehungen zu seinen Partnern zu verbessern. Sie vertraten zwar ähnlich schrille Ansichten, waren aber nicht so bereitwillig bereit, in der Öffentlichkeit für Aufsehen zu sorgen.

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Im Jahr 1911 wurde Alfred duPont die Verantwortung für die Schwarzpulverherstellung in den Brandywine-Werften entzogen, und 1915 verließ er das Unternehmen ganz, nachdem er Pierre und seinen inzwischen erfahrenen jüngeren Bruder Irénée, der schnell aufgestiegen war, erfolglos verklagt hatte. Als Coleman noch im selben Jahr das Unternehmen verließ, um politische Ambitionen zu verfolgen, übernahmen Pierre und Irénée gemeinsam die Leitung von Barksdale, der 1913 die Präsidentschaft übernommen hatte.

Alfred, verärgert über die vermeintlichen Kränkungen durch andere Familienmitglieder, verbannte ihnselbst nach Florida, wo er sich öffentlich mit dem Ku-Klux-Klan verbündete. Mit seinen extremen Ansichten war er nicht allein. In einer Rede vor der American Chemical Society im Jahr 1926 sprach sich der Vorsitzende des Unternehmens, Irenée duPont, für die Schaffung einer Rasse von “Übermenschen” aus, die durch bewusstseinsverändernde Drogen kontrolliert werden. Mit großer Begeisterung erzählte er den Anwesenden eine wahrhaft erschreckende kapitalistische Science-Fiction-Fantasie. [“Durch die Injektion geeigneter Präparate in ein Individuum können wir seinen Charakter nach Belieben gestalten”, verkündete er, um die Produktivität und den Konsum der Arbeiter zu steigern. “Eine solche Entdeckung könnte sowohl unsere Produktions- als auch unsere Vergnügungsstunden um etwa 50 Prozent erhöhen, und durch ihre vollständige Verwirklichung würden die Kosten für die Unterbringung und das Kapital pro Produktionseinheit all jener Fabriken, die heute nicht nach einem Vierundzwanzig-Stunden-Plan arbeiten, erheblich sinken.

Das war natürlich lange nachdem die du Ponts während des Ersten Weltkriegs geholfen hatten, eine Abrüstungskonferenz des Völkerbundes zu sabotieren, aber bevor sie Bemühungen unterstützten, die Regierung von Franklin Roosevelt zu stürzen, oder dabei halfen, geheime und gewalttätige, KKK-ähnliche, rassistische gewerkschaftsfeindliche Bürgerwehren wie die Sentinels of the Republic oder die Black Legion zu finanzieren, die Arbeiterorganisatoren in den von duPont kontrollierten GM-Werken in Ohio und Michigan ermordeten. Einer der Ermordeten: Rev. Earl Little, der Vater von Malcolm X, dessen Haus zuvor niedergebrannt worden war.

In den Jahren vor dem Ersten Weltkrieg hatten sich diejenigen in Washington, die Trusts anprangerten, natürlich gegen den “Powder Trust” gewandt, den DuPont nun bildete. Die enormen Einnahmen aus dem Pulvergeschäft (wie die vielen verschiedenen Sprengstoffsorten damals allgemein genannt wurden) eröffneten DuPont in den Jahren 1911 bis 1921 zahlreiche Möglichkeiten zur Diversifizierung – ein Impuls, der noch verstärkt wurde, als ein vier Jahre zuvor eingeleitetes bundesstaatliches Verfahren 1913 mit der Verurteilung von DuPont wegen Handelsbeschränkung in Verletzung des Sherman Antitrust Act endete. Das Urteil zwang das Unternehmen, sein Schwarzpulver- und Dynamitgeschäft in drei separate Sprengstoffunternehmen aufzuteilen: DuPont, Hercules und Atlas.

Wie Pierres jüngerer Bruder Lammot später bemerken sollte, war die Auflösung “ein sehr starker Einfluss, um in andere Bereiche einzusteigen. “Und das taten sie auch, wie Ernest und Meloy berichten. Unter Barksdales wachsamem Auge waren die drei Sprengstoffunternehmen – auf dem Papier getrennt – weiterhin enorm profitabel für die Hauptaktionäre, die überwiegend Mitglieder einer Familie namens… duPont waren.

Im folgenden Jahr jedoch erwarb Pierre S. die vielen Anteile seines Cousins T. Coleman an DuPont, der später Senator der Vereinigten Staaten von Delaware und eine führende Persönlichkeit im republikanischen Nationalkomitee werden sollte. Für Pierre und Irénée war es ein Glücksfall, dass die Ermordung des Erzherzogs Ferdinand bedeutete, dass der Erste Weltkrieg unmittelbar auf diese Investition folgen würde. Das bedeutete, dass plötzlich noch größere Gewinne mit rauchlosem Pulver zu erzielen waren, während gleichzeitig das Interesse der Regierung an der Schikanierung von Monopolisten, mit denen sie nun große Geschäfte machen wollte, wie diesem Hersteller von rauchlosem Pulver, deutlich nachzulassen schien.

DuPont, das begonnen hatte, sich zu diversifizieren, und sogar kurzzeitig plante, seine gesamte Pulverproduktion in einem Werk zusammenzufassen, sah sich plötzlich gezwungen, seine Anlagen zu erweitern, von denen aus es vierzig Prozent aller im Ersten Weltkrieg verwendeten alliierten Munition liefern sollte. Wie Standard Oil stellte auch Dupont fest, dass die Auftragsvergabe an das Militär in Kriegszeiten gut funktionierte, um die Hunde der Regierung erst zurückzurufen und dann unter Quarantäne zu stellen.

Es ist nicht zu leugnen, dass der militärische Bedarf von DuPont rasant anstieg und sich während des Krieges um das 276-fache erhöhte. Umsatz und Gewinn stiegen von 25,2 Mio. $ und 5,6 Mio. $ im Jahr 1914 über 131,1 Mio. $ und 57,4 Mio. $ Nettogewinn im Jahr 1915 auf 318 Mio. $ Umsatz und 82 Mio. $ Gewinn im Jahr 1916 – heute mehr als 2 Mrd. $ und mehr als die Gesamtsumme aller Jahre, seit die jüngere Generation das Unternehmen vierzehn Jahre zuvor übernommen hatte. Zwischen 1915 und 1918 stieg die Zahl der Beschäftigten bei DuPont von 5.300 auf 85.000, wie Pap Ndiaye berichtet. Nylon und Bomben: DuPont und der Marsch des modernen AmerikasDer Gewinn während des Ersten Weltkriegs belief sich auf insgesamt 250 Millionen Dollar, was mehr als 126 Jahren Friedenszeit entspricht.

Vor dem Krieg war das amerikanische Unternehmen mit der deutschen Chemieindustrie mehr als freundschaftlich verbunden gewesen, wobei seine langjährige Allianz mit der Nobel-Allianz den Weg wies. Doch mit der Blockade Deutschlands durch die Royal Navy bot sich DuPont die seltene Gelegenheit, sein Chemiegeschäft auszubauen, indem es in Bereiche vordrang, die plötzlich von deutschen Firmen verlassen wurden. Das Unternehmen konnte nicht widerstehen. Die frühere Idee einer Diversifizierung durch hausgemachte Erfahrung mit Nitrocellulose, die in Sprengstoffen verwendet wird, ließ DuPont fallen und stürzte sich stattdessen kopfüber in die große unbekannte Welt der Farbstoffe und verwandter organischer Chemikalien, für die eine große Nachfrage bestand.

DuPont war bei Diphenylamin – einem Bestandteil von rauchlosem Pulver, aber auch einem wichtigen Farbstoff-Zwischenprodukt – von Deutschland abhängig gewesen. Nun würde man gezwungen sein, Diphenylamin selbst herzustellen. Verständlicherweise fragte man sich, warum nicht auch die Farbstoffe selbst herstellen?

Die Farbstofffabrik von DuPont, die Chambers Works – benannt nach A.D. Chambers, der 1915 den ersten internen Bericht verfasste, in dem er sich für den Einstieg in den Farbstoffmarkt aussprach – wurde 1917 errichtet. Im Laufe der nächsten Jahre beantwortete es die Frage, warum man nicht selbst Farbstoffe herstellen sollte.

Die neue, 1.440 Hektar große Anlage von DuPont in Deepwater, N.J., am Delaware River, in Carney’s Point, nicht weit von Penn’s Grove (dem Flussstädtchen, das der Schauspieler Bruce Willis einst zu retten plante), der Delaware Memorial Bridge und Wilmington, DE, entfernt, verlor Deepwater durchweg Geld, was dem Standort zumindest in den ersten Jahren einen treffenden Namen einbrachte, wie die Historiker David Hounshell und John Kenly Smith festgestellt haben. Schon bald kamen zwei neue Produkte auf den Markt: Tetraethylblei und das Kältemittel Freon, die beide in Deepwater hergestellt wurden, würde das finanzielle Schicksal des Standorts umkehren und ihn zuverlässig in die schwarzen Zahlen bringen, während er sich für immer in den Annalen der Unternehmensschande verewigen würde.

Der Aufbau eines Färbeunternehmens von Grund auf erwies sich nicht als so einfach, wie die DuPonts gehofft hatten, und stellte ihre Organisation vor große Herausforderungen. Am Ende des Ersten Weltkriegs war das Unternehmen jedoch sehr wohlhabend und erfreut darüber, dass die amerikanische Industrie nach der Kapitulation Deutschlands die Akten der führenden Industrieunternehmen des besiegten Landes durchstöbern durfte, um deren chemische und Produktionspatente und -geheimnisse als Beute des Siegers an sich zu reißen. Die Loyalität der DuPont-Organisation gegenüber ihren deutschen Konkurrenten war jedoch während des Krieges nicht ins Wanken geraten. Erwartung und Wirklichkeit waren, dass enge und koordinierte Beziehungen nach Kriegsende wieder aufgenommen werden konnten und würden. Dann könnte eine gerechte Aufteilung des Weltmarktes vereinbart werden, und Geschäftsgeheimnisse könnten in reinem, warmherzigem Geist gegenseitiger Bewunderung und zum gegenseitigen Vorteil ausgetauscht werden.

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In der Zwischenzeit hatten die regierenden duPonts beschlossen, dass der Weg zum Wachstum darin bestand, weitere Unternehmen zu erwerben und ihnen die zunehmend gefeierte Management- und F&E-Magie ihres Unternehmens zu verleihen.

Die fortgeschrittene Vertrautheit mit der organischen Chemie, die im Farbstoffgeschäft erworben wurde, führte zur Gründung einer Abteilung für organische Chemikalien, wie Hounshell und Smith berichten, die später dazu beitragen sollte, verbleites Benzin und Freon zu ermöglichen. In späteren Jahren sollte DuPont Milliarden verdienen und zu einem der größten Chemieunternehmen der Welt werden, da die Entdeckungen in der neuen, auf Erdöl basierenden Chemie die Forschung auf Kohlebasis verdrängten und synthetische Fasern wie Nylon und Rayon auf den Markt brachten.

Aber das sollte erst viele Jahre später geschehen, als die Kriegseinnahmen es den DuPont-Interessen erlaubten, sich in Billy Durants General Motors einzukaufen.

DUPONT UND GM

Das Ziel von Barksdales Konzept des Exekutivkomitees war es gewesen, die Kontrolle über das Unternehmen in den Händen eines einzelnen duPont zu verhindern, aber letztendlich lag die Macht im Unternehmen in den Händen von zwei Personen, nämlich in denen von Pierre und Irénée. Sie konnten den Vorstand nicht nur in relativ kleinen Angelegenheiten überstimmen, wie z. B. den unwirtschaftlichen Umzug des Unternehmens einige Jahre später von Wilmington ins Empire State Building, ein erstklassiges, geldverlierendes Unternehmen, in das sowohl Pierre als auch sein einstiger Stellvertreter John Jakob Raskob investiert hatten. Oftmals trafen die Brüder die wirklich großen Entscheidungen, wie den Einstieg des Unternehmens in das Automobilgeschäft, auch allein, obwohl Raskob, der 1901 als Pierres persönlicher Sekretär begonnen hatte und zum Schatzmeister von DuPont und später zum Vizepräsidenten für Finanzen aufgestiegen war, nie weit weg war.

Der erste Einstieg des Unternehmens in den neuen Bereich der Automobile, der von vielen in der Finanzwelt immer noch als zweifelhaftes Unterfangen angesehen wurde, erfolgte 1909 mit dem Kauf der Fabrikoid Company in Newburgh, New York, dem landesweit größten Hersteller von Kunstleder, einem Material für Autositze. Mit dem Kauf wollte DuPont eigentlich seine überschüssigen Nitrocellulose-Kapazitäten nutzen, doch er brachte das Unternehmen näher an eine Branche heran, die sich zur größten des 20.

Die enge Verbindung zwischen DuPont und der Automobilindustrie begann jedoch erst, als Raskob 1914 begann, Aktien von General Motors auf eigene Rechnung zu kaufen. Der Gründer von GM, William Crapo Durant, war auf der Suche nach Investitionen, und obwohl rNach anfänglichem Zögern ließ sich Raskob, jetzt Schatzmeister von DuPont, nicht nur darauf ein, sondern bekehrte bald auch Pierre duPont im Namen von Durant und seiner Firma und überredete ihn, sich an dem losen Zusammenschluss kleinerer Firmen zu beteiligen, die Durant, ein legendär treibender, wenn auch unbestreitbar unzuverlässiger Unternehmer, aus dem Nichts heraus zu einem der führenden Hersteller von Pferdekutschen in Amerika geworden war, bevor er mit GM in das Automobilzeitalter eintrat.

Durant erwarb 1903 Buick, dann Cadillac, Oakland und Oldsmobile und gründete 1908 General Motors. Als Spieler, Börsenspekulant und Alleskönner, der nicht davor gefeit war, falsch zu wetten, fügte er in halsbrecherischem Tempo Firmen hinzu, um einen Automobilkonzern zu gründen, verlor aber 1910 die Kontrolle über den Möchtegern-Giganten, um sich dann auf dramatische Weise zu erholen, indem er Chevrolet erwarb, es erfolgreich an den Markt brachte, das Unternehmen im Laufe der Jahre aufbaute und dann seinen Wert nutzte, um die Kontrolle über GM wiederzuerlangen. Pierre, der sich mit dem risikofreudigen Durant zusammentat, ließ sich überreden, seine Wette zu verdoppeln, und 1915 bestand mehr als die Hälfte seiner nicht von DuPont gehaltenen Aktien aus GM-Anteilen.

In der Zwischenzeit verschlang der Große Krieg weiterhin das Pulver in einem heftigen und tragischen Tempo, und 1917, mit noch mehr Gewinnen zum Verbrennen, war DuPont in der Lage, mehr in GM zu investieren und Durants Einladung zum Kauf von Aktien im Wert von 25 Millionen Dollar anzunehmen, wie Automotive News in den 1990er Jahren berichtete, als die Bundesbehörden DuPont aufforderten, seine Beteiligung an GM aufzugeben. Es handelte sich um ein Viertel aller ausstehenden GM-Aktien und damit um die bis dahin größte Finanztransaktion in der Geschichte der Vereinigten Staaten. Mit den Gewinnen aus dem Ersten Weltkrieg, mehr als 126 Jahre zuvor in Friedenszeiten und einem Gewinn von 1.130 Prozent für die Familie im Vergleich zur Vorkriegszeit konnte DuPont es sich leisten und kaufte 1918 weitere Aktien, um seinen Anteil an GM auf 28,74 Prozent zu erhöhen, bevor er weitere 22 Millionen Dollar in Aktien kaufte, um 33 Prozent des Automobilherstellers zu kontrollieren.

Nach dem Vorbild des extravaganten Durant hatte Raskob den duPonts drei Gründe für den Kauf von GM genannt. Erstens würde die unvermeidliche boomende Nachfrage nach Automobilen den Automobilhersteller profitabler und seine Aktien wertvoller machen. Raskob wies darauf hin, wie viel Geld GM, ein Neuling in Amerikas am schnellsten wachsendem Geschäft, seit Durants Rückkehr zu GM verdient hatte – Einnahmen von 13.409.000 Dollar im Jahr 1915 bis 27.740.000 Dollar im Jahr 1916 und mindestens 27 Millionen Dollar im Jahr 1917, nach den hohen Kriegssteuern (man stelle sich das vor), wobei für 1918 noch mehr erwartet wurde.

Zweitens schrieb Raskob: “Nach dem Krieg wird es für uns absolut unmöglich sein, wieder zu einer kleinen Kompanie zu werden”, wie Ernest Dale in seiner eigenen Geschichte erinnerte Die großen Organisatoren. [“Und um das zu verhindern, müssen wir uns zurückziehen, nach Gelegenheiten Ausschau halten, sie erkennen, wenn wir sie sehen, und mutig handeln.

Barksdale teilte diese Besorgnis bereits 1915 in einem Brief an Raskob, der von Dale und Meloy detailliert beschrieben wird: “Wenn der Krieg vorbei ist, wird unsere Schwierigkeit, wie bei vielen amerikanischen Herstellern, darin bestehen, eine ansehnliche Gewinnsumme zu erzielen.Und jede Erhöhung der Fixkosten, die den Gewinn nicht erhöht, wird diese Schwierigkeit noch vergrößern.”

DuPont musste nach dem Krieg etwas Gewinnbringendes tun, hatten beide argumentiert, und das war etwas, das zu tun war. Das brachte Raskob zu seinem eigentlichen Anliegen. In einem Brief von 1917 an den Finanzausschuss von DuPont erklärte er:

“Unsere Beteiligung an der General Motors Company wird uns zweifellos das gesamte Fabrikoid- [Lederersatz-], Pyralin-, Farben- und Lackgeschäft dieser Unternehmen sichern, was ein erheblicher Faktor ist….[Es ist die Überzeugung des Verfassers, dass die Dupont Company letztendlich die gesamte Situation bei General Motors absolut kontrollieren und dominieren wird.” Aber Raskobs überschwängliches Schreiben von 1917, so zutreffend es auch sein mag, sollte DuPont und General Motors verfolgen, als in den 1950er Jahren Kartellklagen gegen sie erhoben wurden.

Jamie Kitman ist ein in New York ansässiger Anwalt, Rockband-Manager, Bildautojäger und Automobiljournalist. Er wurde mit dem National Magazine Award für Kommentare und der IRE-Medaille für investigativen Magazinjournalismus ausgezeichnet. Er hat eine Vorliebe für Lancias und alte britische Autos und ist Juror bei World Car of the Year. Folgen Sie ihm auf Twitter @jamiekitman und auf Instagram @commodorehornblow.