Der Dodge Challenger: Amerikas Id

Vor kurzem musste ich von Los Angeles ins Napa Valley fahren. Von meinem Ziel trennten mich mehr als 400 Meilen meist trockener, kahler Wüste, die nur durch die 5 unterbrochen war. Da mein normaler Straßenkreuzer in der Werkstatt war, musste ich einen Mietwagen besorgen. Ich buchte eine billige Limousine – ich bin aus dem Mittleren Westen und daher allergisch gegen Geldausgeben – aber als ich bei Enterprise ankam, wurde mir ein kostenloses Upgrade angeboten: Wie wäre es mit einem brandneuen Challenger R/T?

Eine Chance, den Fluchtpunkt mit einem versicherten Mietwagen nachzustellen? Darüber musste ich nicht lange nachdenken, und schon bald fuhr ich mit meinem rumpelnden Hemi, der durch die Mietgarage schallte, los. Ich gehöre nicht unbedingt zur Zielgruppe des Challenger – ich neige zu flinken, langsamen japanischen Sportcoupés – aber ich bin Amerikaner, und es hat etwas, einen V8 im Leerlauf zu hören, das unseren Patriotismus auf eine Weise weckt, wie Francis Scott Key es sich nur gewünscht hätte. Und für einen Leihwagen war das Ding verdammt laut. Dodge weiß, was die Seele anrührt.

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Foto: Victoria Scott

Dies ist ein Challenger R/T aus dem Jahr 2021, nicht dass das Jahr eine Rolle spielen würde, denn er ist im Grunde seit seiner Einführung derselbe. Er basiert auf einer 21 Jahre alten Mischung aus Mercedes-Benz- und Chrysler-Plattformen mit einem 5.7 HEMI V8, der 375 PS leistet und ein Drehmoment von über 400 ft-lbs bietet.

Hinter dem 345 Kubikzoll-V8 befindet sich ein Achtgang-TorqueFlite-ZF-Automatikgetriebe, das das gesamte Drehmoment an die 245er auf den hinteren Sitzen überträgt. Das alles zusammen ergibt ein massives Leergewicht von 4.182 Pfund, in echter Muscle-Car-Form. Das Einzige, was dieses Auto für mich konkret datieren würde, ist die Tatsache, dass es Apple CarPlay hat; alle anderen Teile könnten aus dem Jahr 1971 oder 2021 sein. Sogar das Kombiinstrument ist eine Hommage an die erste Generation des Challenger mit seinem 70er-Jahre-Look. Und außerdem hat etwas so Geradliniges wie der Challenger eine zeitlose Qualität. Er hat einen V8 und sieht fies aus. Was will man hier eigentlich noch kaufen?

Offensichtlich funktioniert das Marketing von Dodge. In den 13 Jahren seines Bestehens hat Dodge fast 650.000 Challenger auf die amerikanischen Straßen gebracht, und zwar in verschiedenen Ausführungen, vom V6-Basismodell bis hin zum Hellcat mit über 700 PS und dem Demon mit über 800 PS. Ich habe sofort den Reiz verstanden. Ich rollte durch Hollywood und sah aus wie eine Filmschurkin, und jedes Mal, wenn ich an einer Ampel anhielt, musste ich mich beherrschen, um nicht die Reifen anzuzünden. Autos sind nicht mit einem angeborenen Sinn für Moral ausgestattet, aber Dodge hat versucht , den Challenger zu einem Auto mit fragwürdiger Moral zu machen. Da ist das winzig-gläserne Styling mit den massiven Kotflügeln, das laute Auspuffgeräusch direkt ab Werk und natürlich die bezahlten und unbezahlten Produktplatzierungen in <a href=”https://www.youtube.com/watch?v=WQgI85zcKFI” target=”_blank” rel=“nofollow noopener”>Fernsehsendungen und Filme mit den berühmtesten Antihelden, die man sich vorstellen kann, alle hinter dem Steuer eines Hemi. Sie alle tragen dazu bei, ein kulturelles Bild vom Challenger der sündigen Selbstverherrlichung zu schaffen, der in ritueller Opferung zum Vergnügen des Fahrers Gummi zündet.

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Foto: Victoria Scott

Selbstverliebtheit ist jedoch nicht immer etwas Schlechtes, und ein riesiger, röhrender V8-Motor mit einem Achtganggetriebe und einem Leergewicht, das einen Freightliner schlank erscheinen lässt, würde auf meiner Napa-Fahrt einen fantastischen Cruiser abgeben, dachte ich. Aber nach einer halben Stunde der sechsstündigen Fahrt verflog der Spaß am Challenger. Die Sitze schienen aus massiven Granitblöcken gemeißelt worden zu sein, und als ich meine 12-stündige Rundfahrt beendet hatte, war ich mit wunden Stellen übersät. Das Achtgang-Getriebe, das unbedingt beweisen wollte, dass es sich um einen R/T handelt, schaltete jedes Mal drei oder vier Gänge zurück, wenn ich sanft auf ein neues Tempolimit beschleunigen wollte. Schließlich gab ich auf und ließ das Auto gewinnen, indem ich einfach das Gaspedal durchtrat, um zu überholen; das Gaspedal wollte offensichtlich nur ein An/Aus-Schalter sein. Wie auch immer, ich fuhr einen schwarzen Challenger. Es war ja nicht so, dass ich irgendwelche gesellschaftlichen Erwartungen erfüllen musste. Es war einfacher, der Sensibilität des Autos nachzugeben, als zu versuchen, es sanft zu bewegen.

Abgesehen davon, dass er mich dazu befähigte, für alle Minivans, die ich überholte, ein Arschloch zu sein, fühlte er sich auch sonst nicht sonderlich kompetent an. Die Lenkung gab mir das Gefühl, als würde ich durch etwa fünf Zentimeter Ahornsirup fahren. Sie war gleichzeitig zu widerstandsfähig und zu leichtgängig, als wäre die Servolenkung auf dem Rückzug und die Vorderreifen mit Crisco beschichtet. Die Wankneigung der Karosserie wurde zugegebenermaßen durch die absolut steinharten Stoßdämpfer minimal gehalten, die eindeutig ihr Bestes taten, um dem Challenger das Gefühl zu geben, er würde keine 200 Pfund mehr wiegen als ein 95er Silverado Short Cab, was auf Kosten jeglichen Komforts ging, den die steinharten Sitze nicht bereits eliminiert hatten. Die fehlende Wankneigung machte es noch schwieriger, die Grenzen zu finden; die Lenkung kommunizierte nicht und das Fahrwerk auch nicht, so dass ich die Grenze der Traktion fand, bevor ich es überhaupt merkte, und dann einfach betete, dass ich das taumelnde Ungetüm auffangen konnte, bevor das Heck den nächsten Telefonmast traf.

Das hört sich alles schlimm an, aber leider wird es noch schlimmer. Das CarPlayRadio wurde vom Werk mit all der Rücksicht auf Passform und Verarbeitung eingebaut, die ich hatte, als ich das erste Mal ein Dual-Din-Gerät in den Civic meiner Eltern einbaute. Weil das Cockpit so breit und das Armaturenbrett so weit vorne war, war es unbequem, das Gerät zu bedienen. Wenn sich die Radiotechnik in der Zeit, in der ein Auto auf dem Markt ist, zwei- oder dreimal weiterentwickelt, ist sie irgendwann einfach nicht mehr für die Ergonomie optimiert. Die Sicht ist dank des Gewächshauses, das von den Periskopschlitzen eines Leopard 1A6-Panzers inspiriert zu sein scheint, miserabel. Die Anzeigeinstrumente im Retrostil waren so unscharf, dass sie fast nutzlos waren, leIch musste durch die Menüs navigieren, um meine tatsächliche Geschwindigkeit herauszufinden, denn “irgendwo um die 70 oder 80 MPH” ist für die CHP nicht gut genug. Um schließlich zur digitalen Tachoanzeige zu gelangen, musste ich mich durch eine Reihe von meist unübersichtlichen HUD-Funktionen kämpfen, darunter ein 0-60-Timer.

Und dann machte der eigentliche Zweck dieses Autos viel mehr Sinn. Dodge weiß, dass dieses Auto einen Trick hat; es schafft ihn in 5,4 Sekunden, und Dodge möchte, dass Sie ihn jedes Mal ausführen, wenn Sie hinter dem Lenkrad sitzen. Muscle-Cars sind zum Durchziehen da. Sie sind nicht für den Komfort gedacht. Sie sind nicht zum Wenden da. Sie sind dazu da, jede einzelne Ampel in ein Drag Race zu verwandeln, ohne Rücksicht auf andere Autofahrer. Dieses Auto ist vielleicht nicht von Natur aus böse, aber es ist mit Sicherheit von Natur aus egoistisch, und dieses Merkmal bestätigt es. Bei jeder einzelnen Fahrpause bereitet sich ein kleiner Timer darauf vor, dass Sie Ihre persönliche Bestzeit einstellen, immer und immer wieder, und fordert Sie auf, dieses Auto für das zu nutzen, wofür es wirklich gedacht ist: blindlings vorwärts zu beschleunigen.

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Trotz all dieser inhärenten Mängel und des geradezu asozialen Verhaltens, das dieses Auto verkörpert, fand ich mich immer noch auf dem Boden wieder, hineingesogen in sein Spiel. Ich versuchte verzweifelt, die Freude zu wecken, die ein 5,7-Liter-V8 in mir auslösen sollte, und versuchte, meinen eigenen Fluchtpunkt wiederzufinden. Es gelang mir nicht. Der Himmel war rußverschmiert, die Wüste unerbittlich heiß und der Sprit kostete 4,70 Dollar pro Gallone; es gab keinen Ort, an den ich flüchten konnte, egal wie sehr ich versuchen wollte, so zu tun, als wäre ich eine launische Lieferwagenfahrerin, die CHP-Valiants überholt und britische Sportcoupés auf zweispurigen Highways besiegt. Dieses Auto ist eine Zeitkapsel aus einer anderen Ära des amerikanischen Autofahrens, aber es ist keine Zeitmaschine, und ich kann den Feuern der Gegenwart nicht entkommen.

Auch der Challenger kämpft, genau wie sein Pilot, darum, seinen Platz in der heutigen Welt zu finden. Er konkurriert nicht mit Camaros der dritten Generation oder SN95 Mustangs; diese Autos haben eine ähnliche Mentalität, und es wäre ein fairer Kampf. Aber die Mustangs haben jetzt endlich eine unabhängige Hinterradaufhängung und sogar Vierzylinder mit Turbolader, und der Camaro kann eine Runde auf dem Ring in 7:16 Minuten drehen. Sie sind in der modernen Ära angekommen. Der Challenger wird immer größer, lauter, aggressiver, mit immer leistungsfähigeren Hemi-Triebwerken; wenn er nur mehr so ist wie früher, wird er seinen Wert und seinen Platz beweisen.

Aufgrund dieser Fixierung ist der Challenger jedoch die reinste Verkörperung von Amerikas Besessenheit von der Muscle-Car-Ära. Er ist unangenehm zu fahren, und das ist entscheidend für das Erlebnis; Muscle Cars waren nie fantastische Fahrmaschinen. Dieses Auto ist auf eine Art und Weise mit seiner eigenen Vergangenheit beschäftigt, die es davon abhält, jemals ein Roadtripper, ein Tourer oder ein Sportwagen zu sein, denn sein gesamtes Design-Ethos ist einfach eine ungeschminkte Nostalgie für die 70er Jahre, mit ihrem billigen Benzin und dem Fehlen von Sicherheitsstandards. Er ist sich bewusst , dass die vergangenen Jahre nicht besser waren, aber er umarmt sie dennoch von ganzem Herzen, weil er sich nach der einfacheren Zeit sehnt, als diese unkoordinierte, veraltete Plattform noch ausreichte, um zu befriedigen. Er ist keine Hommage an den ursprünglichen Challenger der 70er Jahre, sondern ein Challenger der 70er Jahre mit neuer Karosserie.

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Foto: Victoria Scott

Er ist auch eine hervorragende Destillation Amerikas. Wir schlendern blindlings und ohne Plan vorwärts. Wir haben keinen Antrieb und keine Motivation or Identität außerhalb derjenigen, die durch unsere Erinnerung an vergangene Errungenschaften definiert ist. Unsere vorherrschende Ästhetik und unsere Medien sind Spiegelbilder einer imaginären, besseren, vergangenen Epoche, die weder von selbst besser geworden ist, noch völlig aus unserem Rückspiegel verschwunden ist. Die Vergangenheit beherrscht uns noch immer.

Unser einziger fester Bezugspunkt, der Nordstern unserer Zivilisation, ist die kodifizierte Philosophie einer Gruppe längst verstorbener, ausschließlich weißer Männer, die ein Rechts- und Wirtschaftssystem aufgebaut haben, das darauf beruht, dass sie Menschen kaufen und verkaufen, und wir haben uns während unserer gesamten Existenz standhaft geweigert, uns damit auseinanderzusetzen. Die Welt erfordert dramatische, mutige Maßnahmen, und wir stehen mit den Füßen mitten auf der Straße, unwillig und unfähig, uns zu ändern, während wir in die Scheinwerfer unserer eigenen drohenden Zerstörung starren. Der Challenger mit seinem unbeugsamen Wunsch, in seiner eigenen Vorstellung von glorreichen Tagen zu leben, ist das perfekte Auto für uns.

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Foto: Victoria Scott

Nachdem ich den R/T in die Mietgarage zurückgebracht hatte, wurde mir klar, dass genau dieses Modell bei dem berüchtigten Terroranschlag in Charlottesville benutzt wurde. Ein Neonazi raste mit einem Challenger in eine Gruppe von Antirassismus-Demonstranten, tötete Heather Heyer und verletzte 35 weitere Personen. Für mich macht es jetzt Sinn, dass es ein Challenger war. Es hätte alles sein können – ein Pickup oder ein Prius sind in den Händen eines Mörders ebenso tödlich – aber der Challenger ist ein perfekter Vertreter der Vergangenheit, zu der Faschisten und Rassisten “zurückkehren” wollen. Sie schwärmen von einer zutiefst fehlerhaften Zeit, in der die Anfechtung ihrer sozialen und kulturellen Macht weniger sichtbar war, und sie freuen sich daran. Das Auto wurde natürlich nicht speziell für weiße Rassisten gebaut – trotz seiner Mängel war es sicherlich ein unterhaltsamer Leihwagen -, aber es ist repräsentativ für eine antiquierte Denkweise, die in einer Vergangenheit feststeckt, über die andere nur mühsam hinweggekommen sind, und die unsere nostalgiebesessene Kultur und unsere ungeschminkte Vergangenheit so gut widerspiegelt, dass es zweifellos Anklang bei denjenigen findet, die die Zeit vor dem Civil Rights Act vermissen.

Dodge hat unser Land wohl oder übel so gut verstanden wie kein anderer Hersteller, und sie haben ein Auto gebaut, das dies widerspiegelt.