Das kleinste von Menschenhand geschaffene Flugobjekt aller Zeiten A photograph of one of Northwestern's winged drones next to a ladybug

Ingenieure der Northwestern University haben winzige fliegende Mikrochips entwickelt, die zur Überwachung der Bevölkerung, der Luftverschmutzung und des Auftretens von durch die Luft übertragenen Krankheiten eingesetzt werden können.

Die fliegenden Mikrochips, auch Mikroflieger genannt, sind etwa so groß wie ein Sandkorn und verfügen über keinen Motor oder Antrieb. Stattdessen fangen die winzigen Geräte den Wind ein und fliegen (oder schweben) in ähnlicher Weise wie die Samenkapseln von Ahornbäumen.

Das Design bedeutet, dass die Mikroflieger nicht vom Himmel stürzen, sondern langsamer und kontrolliert fallen. Während dieses Abstiegs können sie zur Messung verschiedener Bedingungen in der Atmosphäre verwendet werden.

Nach Angaben von Northwestern handelt es sich bei den Geräten um die “kleinsten jemals von Menschenhand geschaffenen fliegenden Strukturen”, die mit miniaturisierter Technologie wie Sensoren, Energiequellen und Antennen für die drahtlose Kommunikation ausgestattet werden können.

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“Unser Ziel war es, kleine elektronische Systeme mit Flügeln auszustatten, mit der Idee, dass diese Fähigkeiten es uns ermöglichen würden, hochfunktionale, miniaturisierte elektronische Geräte zu verbreiten, um die Umwelt für die Überwachung von Kontaminationen, die Überwachung der Bevölkerung oder die Verfolgung von Krankheiten zu erfassen”, sagte John A. Rogers, ein Experte an der McCormick School of Engineering and Applied Science von Northwestern.

Die mikroskopisch kleinen Drohnen bestehen aus zwei Teilen: einem Bett aus elektronischen Komponenten und Sensoren sowie Flügeln zur Steuerung des Sinkflugs.

Zu den elektronischen Komponenten gehören eine Stromquelle, die Umgebungsenergie aufnehmen kann, ein Speicher und eine Antenne zur Übertragung von Daten an ein Smartphone, ein Tablet oder einen Computer.

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A close up photo of the three-winged microflier

Zu den Sensoren, mit denen die Mikroflieger ausgestattet sind, gehören solche, die Partikel in der Luft, den atmosphärischen pH-Wert und die Sonneneinstrahlung erkennen können.

Die Forscher sagen, dass sie sich Studien vorstellen können, bei denen ein großer “Schwarm” dieser Drohnen aus verschiedenen Höhen abgeworfen wird, um die Luftverschmutzung zu bewerten.

Die Geräte könnten eingesetzt werden, um die Umweltauswirkungen von Chemieunfällen zu überwachen oder den Grad der Luftverschmutzung in verschiedenen Höhenlagen zu verfolgen.

Wenn Tausende dieser winzigen Drohnen in die Atmosphäre abgeworfen werden, könnte dies zu massiven Aufräumarbeiten führen, sobald die Mikroflieger den Boden erreichen. Doch das Team an der Northwestern University hat es geschafft, dieses Problem zu lösen.

Das Labor erklärte, dass es Elektronik herstellen kann, die sich in Wasser auflöst, wenn sie nicht benötigt wird, d. h. die Mikroflieger werden sich auf natürliche Weise abbauen und mit der Zeit im Grundwasser verschwinden.

Anmerkung der Redaktion: Ich habe ein echtes Problem mit der Behauptung von Northwestern, dass es sich um fliegende Strukturen handelt. Wenn diese Dinger fliegen, dann fliegt auch der Staub. –RC