Abgang des Leiters des Apple-Autoprogramms bedeutet einen weiteren Rückschlag

Der abrupte Abgang von Apples oberster Führungskraft im Automobilbereich gefährdet die Bemühungen des Unternehmens, ein selbstfahrendes Auto zu entwickeln – ein Projekt, das als eine der größten Wetten des Tech-Giganten gilt.

Doug Field, ein Tesla-Veteran, der 2018 zu Apple kam, um dessen Autoprojekt zu leiten, verließ das Unternehmen am Dienstag, um Chief Advanced Technology Officer bei Fordzu werden. In der Ankündigung, die nach der ersten Meldung von Bloomberg erfolgte, wurde nur am Rande auf Field’s Arbeit bei Apple hingewiesen. Er wird durch Kevin Lynch ersetzt, der seit 2013 bei Apple tätig ist und die Softwaregruppe für die Smartwatch- und Gesundheitsprojekte des Unternehmens geleitet hat.

Der Abgang von Field stellt die Fortschritte in Frage, die Apple bei der Entwicklung der Technologie und der Erfahrung gemacht hat, die notwendig sind, um in der Autoindustrie konkurrenzfähig zu sein. Es ist nur die jüngste Umwälzung in der Abteilung: Field ist die vierte Führungskraft, die das Apple-Autoprojekt in seiner siebenjährigen Geschichte verlässt.

Die Entwicklung selbstfahrender Autos war auch für andere Unternehmen nicht einfach. Tesla, der Marktführer bei Elektrofahrzeugen, ist wahrscheinlich noch Jahre davon entfernt, vollständig autonome Autos anzubieten. Das Unternehmen Waymo von Alphabet Inc. hat bei seinen Bemühungen, die Technologie zu entwickeln, eine Reihe von Abgängen zu verzeichnen. Und Uber Technologies hat sich letztes Jahr bereit erklärt, seine Abteilung für autonomes Fahren zu verkaufen.

Die Bemühungen von Apple um das Auto waren schon immer etwas paradox – es ist ein heiß erwartetes Produkt, über das das Unternehmen fast nichts sagt. Fields offizieller Titel bei Apple lautete “Vice President of Special Projects”, was über die Bedeutung seiner Rolle hinwegtäuscht. Aber er wurde damit betraut, eines der “nächsten großen Dinge” des Unternehmens zu entwickeln, ein Produkt, das die Verkaufszahlen so steigern könnte, wie es das iPhone, das iPad und die Apple Watch im vergangenen Jahrzehnt getan haben.

Apple begann 2014 mit Plänen zur Entwicklung eines selbstfahrenden Elektroautos und trat damit in ein Rennen mit Unternehmen wie Tesla. Im Jahr 2016 kämpfte das Projekt mit verwirrenden Botschaften der Unternehmensführung, einem Mangel an Visionen und Problemen im Zusammenhang mit der Technologie für autonomes Fahren. Apple stellte außerdem fest, dass es zu viele Mitarbeiter einstellte und entließ 2016 und 2019 Hunderte von Ingenieuren aus dem Projekt.

Etwa zur Zeit der ersten Entlassungen übernahm der ehemalige Apple-Hardware-Chefingenieur Bob Mansfield die Aufsicht über das als Projekt Titan bekannte Projekt und versuchte, den Fokus neu zu setzen auf die zugrunde liegenden Fähigkeiten. Apple schien sich auf die Technologie zu konzentrieren, mit der selbstfahrende Autos betrieben werden, anstatt zu versuchen, selbst ein ganzes Auto zu bauen.

Doch dann kam Field 2018 in Cupertino an. Er hatte zuvor für Apple gearbeitet, bevor er die technischen Bemühungen von Tesla für das beliebte Model 3 leitete, und seine Rückkehr wurde als Zeichen dafür gesehen, dass das Unternehmen wieder ein echtes Fahrzeug bauen wollte. Field formte die Autogruppe um und holte ehemalige Tesla-Führungskräfte ins Unternehmen, die für selbstfahrende Software, Innen- und Außendesign und Antriebsstränge zuständig waren.

Nachdem Mansfield letztes Jahr in den Ruhestand gegangen war, ging die Aufsicht über das Projekt von Field auf John Giannandrea über, der bei Apple für den Bereich künstliche Intelligenz zuständig ist. Ende 2020 schien Apple Fortschritte zu machen und versuchte, mit einer ganzen Reihe von Autoherstellern Verträge über Komponenten, Fertigung und andere Partnerschaften auszuhandeln.

Doch Anfang 2021 war es immer noch schwierig, die Fortschritte des Unternehmens zu beurteilen. Trotz Berichten, dass ein Apple-Auto in drei Jahren in Produktion gehen würde, sagten mit der Situation vertraute Personen, dass sich die Entwicklungsarbeit noch in einem frühen Stadium befände. Dann begannen die Abgänge von Neuem. Benjamin Lyon, Dave Scott und Jaime Waydo – drei der wichtigsten Manager für Apple Autos – verließen das Unternehmen in der ersten Hälfte dieses Jahres.

Aus den Unterlagen, die bei der kalifornischen Verkehrsbehörde eingereicht wurden, geht hervor, dass die Tests auf öffentlichen Straßen im Jahr 2020 hinter denen des Vorjahres zurückgeblieben sind und dass die Zuverlässigkeit der Technologie noch immer nicht an die von Konkurrenten wie Waymo und General Motors‘ Cruise heranreicht.

Kevin Lynch, der bei Apple für die Smartwatch und die Gesundheitssoftware zuständig war, übernahm einige Softwareaspekte des Fahrzeugprojekts. Dieser Schritt warf innerhalb des Unternehmens eigene Fragen auf, da Lynch nicht aus der Automobilbranche kommt.

Es gab noch weitere Veränderungen, da leitende Ingenieure von Produkten wie dem iPhone zu dem Projekt stießen. Apple stellte auch Ulrich Kranz ein, der für die Elektroauto-Abteilung von BMWverantwortlich war und als leitender Angestellter von Faraday Future und Canoo gescheitert war.

Es ist unklar, wer Field letztendlich ersetzen wird und ob bestehende Manager oder Giannandrea eine größere Rolle übernehmen werden. Apple wünschte Field alles Gute, wollte sich aber nicht dazu äußern, wie er ersetzt werden soll. Der Weggang von Field könnte auch darauf hindeuten, dass er glaubte, er hätte bessere Chancen, Elektroautos bei einem älteren Unternehmen zu entwickeln als bei Apple – obwohl es das wertvollste Technologieunternehmen der Welt ist und über nahezu unbegrenzte Ressourcen verfügt.

Seit der Einführung der Apple Watch im Jahr 2015 ist Apple auf der Suche nach bahnbrechenden neuen Produktkategorien, um sein Gebiet weiter auszubauen und neue Kunden zu gewinnen.

Seine anderen Vorstöße, wie der Streaming-Dienst Apple TV+, haben keine große Wirkung gezeigt. Apple arbeitet an einem Headset, das virtuelle und erweiterte Realität miteinander verbindet und bereits im nächsten Jahr vorgestellt werden könnte. Außerdem arbeitet das Unternehmen an einer leichten AR-Brille, die noch in diesem Jahrzehnt auf den Markt kommen könnte. Diese Produktkategorie befindet sich jedoch noch im Anfangsstadium, und Unternehmen wie Google ist es nicht gelungen, eine erfolgreiche Formel zu finden.

Aus diesem Grund waren so viele Augen auf das Potenzial von Apples Auto gerichtet. Wenn es erfolgreich ist, könnte es dem Markt Milliarden von Dollar einbringen.

any’s bottom line. Ohne Field ist der Weg dorthin nicht mehr so klar.